#25 Cincinnati Bengals (2020: 4-11-1, 4de AFC North)

Intro

Rebuild, year 3. Nadat ze in 2018 afscheid namen van Marvin Lewis, die 16 seizoenen Head Coach was geweest, kreeg Zac Taylor, een van de zogezegde wonderboys van Sean McVay, de kans om zich te bewijzen. Na een eerste jaar met een 2-14 record, kregen de Bengals met Joe Burrow een van de meest pro-ready QBs van de laatste jaren in de schoot geworpen. Daarmee kwam ook een einde aan het tijdperk van Andy Dalton, die naar de Cowboys ging. Jaar 2 van de rebuild toonde aan dat Burrow the real deal was, maar dat de ploeg rondom hem onvoldoende sterk was om een rol van betekenis te spelen. Vooral door de ontstellend zwakke offensive line lag de ex-LSU Tiger meer op z’n rug dan de gemiddelde dame van lichte zeden in het Schipperskwartier, en in de 10de wedstrijd van het seizoen gebeurde het onvermijdelijke: na de zoveelste harde sack scheurde Burrow’s voorste en mediale kruisband (aka ACL en MCL) in de linkerknie – en daarmee mochten de Bengals ook een kruis maken over hun hele seizoen. Een ander slachtoffer van de belabberde offensive line was al eerder gevallen: ook RB Joe Mixon hield het slechts 6 wedstrijden vol. Daarnaast was er wel een hoopvolle start van rookie WR Tee Higgins, die met 6 TD catches meteen toonde wat hij in zijn mars had.

OFFENSE

Na een seizoen met een 4-11-1 record konden de Bengals alweer hoog draften, vanop plaats 5. Het was lang onduidelijk welke richting men met die pick zou uitgaan: moest men proberen het kroonjuweel van de vorige draft te beschermen en gaan voor tackle Penei Sewell, of koos men ervoor Burrow zijn college team mate en top WR Ja’Marr Chase als nieuwe target te geven? Sound advice als “you gotta protect the quarterback” werd in de wind geslagen, en men ging voor de laatste optie: nog een Tiger die Bengaals werd.

Is Burrow daarmee weer een vogel voor de kat? Nee, zo erg hoef je het niet te stellen. 2019 1st round pick OT Jonah Williams speelde immers pas in 2020 zijn eerste minuten (na een zware blessure in zijn rookie jaar), en Riley Reiff werd overgenomen van de Vikings. Daarbovenop werd in ronde 2 wel voor OL gekozen (G Jackson Carman van Clemson), wat maakt dat Burrow toch iets meer tijd in the pocket zou moeten krijgen. Met Chase, Higgins en Tyler Boyd hebben de Bengals een mooi, jong receiver trio, wat perspectieven voor de toekomst opent. Door de keuze voor Chase werd nog een monument van het team overbodig, en WR AJ Green verkaste na 10 jaar Cincinnati naar de Cardinals.

Ook Joe Mixon is weer gezond, maar na het vertrek van mainstay Gio Bernard naar de Bucs ligt de backup rol wel voor het grijpen. Samaje Perine krijgt waarschijnlijk de eerste kans, al was het maar omdat andere kandidaten Trayveon Williams of rookies Chris Evans en Pooka Williams nog niet veel bewezen hebben. Ook de TE positie is weinig inspirerend, met CJ Uzomah en Drew Sample (een voormalig 2de ronde keuze) vooraan in de pikorde.

De eerste dagen training camp leken overigens niet al te positief voor de offense, maar Burrow lijkt er na een paar dagen wel stilaan door te komen.

DEFENSE

Zijn de verwachtingen al hooggespannen voor de offense, dan ligt de druk nog meer op de defense om ook mee te groeien. DC Lou Anarumo leverde niet meteen topwerk in z’n eerste 2 jaren (32ste en 28ste in points-per-play allowed), maar er was wel verbetering. De Bengals haalden vorig seizoen in totaal slechts 17 sacks – net iets meer dan het dubbele van het aantal sacks dat Joe Burrow in week 3 (in Philly) alleen al mocht incasseren. Eerste werkpuntje dus: de pass rush. Daarvoor kijkt men vooral naar FA aanwinst Trey Hendrickson, die overkwam van de Saints en tekende voor 4 jaar. Ook de terugkeer van Sam Hubbard (vorig jaar uitgevallen in week 5) moet de druk op de QB van de tegenstander verhogen. Wie dat niet meer zal doen voor de Bengals is DT Geno Atkins – een laatste monument dat tegen de vlakte ging.

De voorbije 3 jaren spendeerden de Bengals telkens een 3de ronde pick aan een linebacker, en in 2020 nog een 4de ronder erbij: in totaal dus 4 premium picks op die belangrijke positie, die nu moeten gaan renderen. Vorig jaar werd de unit nog geleid door veteraan (journeyman) Josh Bynes, maar nu zullen de jonkies zelf hun streng moeten trekken. Logan Wilson en Germaine Pratt waarschijnlijk eerste keuze zijn, aangevuld met Akeem Davis-Gaither en Joseph Ossai.

Op safety vinden we dan de grootste defensieve kracht van de Bengals met Jessie Bates III. Op CB rekent men erop dat Trae Waynes dit jaar wel gezond blijft en als echte nummer 1 kan fungeren. Op de andere CB positie vinden we Chidobe Awuzie terug, die overkwam van de Cowboys – niet meteen een goeie referentie, maar in de rotzooi die de Cowboys D vorig jaar was, kon je moeilijk uitblinken.

Opmerkelijke spelers verloren in free agency

WR AJ Green, RB Gio Bernard, WR John Ross, PK Randy Bullock, EDGE Carl Lawson

Opmerkelijke spelers toegevoegd via free agency

LT Riley Reiff, EDGE Trey Hendrickson

Draft picks die een impact kunnen hebben

WR Ja’Marr Chase, T Jackson Carman

Conclusie

De AFCB redactie is het erover eens dat dit nog niet het jaar wordt voor de Bengals. Te veel nieuwe stukken moeten nog ingepast worden, zowel op offense als op defense. Grootste vraagteken ligt op de offensive line: als die erin slaagt de QB te beschermen, en als die QB zijn pre-injury form terugvindt, zien we de Bengals wel een aantal keer venijnig uithalen.

In de sterke AFC North is de kans echter klein dat dat zal volstaan om van de laatste plaats weg te komen. Dit jaar draait er vooral om alle belangrijke spelers gezond te houden zodat ze kunnen groeien als team. In 2022 (waarschijnlijk nogmaals aangevuld door een top 10 pick) kan men dan echt aan de weg naar boven beginnen werken.

Hoogste vermelding in de redactierankings: 22

Laagste vermelding in de redactierankings: 29

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s